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Sonda espacial New Horizons tiene una nueva misión: fotografiar en 2019 un objeto recientemente iden

El objeto es un cuerpo celeste perteneciente al cinturón de Kuiper a 1.6 mil millones de kilómetros de Plutón

 Nadie dijo que sería fácil. A solo 10 días del encuentro de New Horizons con Plutón, el equipo encargado de la misión perdió todo contacto con la sonda espacial. La misión se fue a negro, nadie sabía en dónde se encontraba. No había señal, sin más. Parecía un mal chiste, pero no era solo un parecer: era la terrible realidad para un grupo de científicos que llevaba casi diez años haciendo seguimiento del satélite artificial. Afortunadamente, algo más de una hora más tarde se logró restablecer contacto tras identificar el problema. La misión de la NASA que envió a New Horizons para sobrevolar Plutón recién se completó el día 14 de julio de 2015, hace solo unos meses, nueve años y medio después de su lanzamiento en enero de 2006. Ahí estaba el pequeño planeta, aguardando a ser fotografiado con los brazos abiertos y su superficie en forma de corazón. Fue una cordial bienvenida.

            No obstante, New Horizons aún tiene mucho por recorrer, y en agosto de este mismo año el equipo de investigadores decidió cuál sería el próximo destino de la sonda espacial: el KBO 2014 MU69, con un diámetro menor a 48 kilómetros, a unos 1.6 mil millones de kilómetros de Plutón. Un KBO (o Kuiper Belt Object, Objeto del cinturón de Kuiper, por sus siglas en inglés) es un cuerpo celeste ubicado dentro de la región conocida como el cinturón de Kuiper. Para que nos hagamos una idea, Plutón resulta ser nada más ni nada menos que el planetoide (o planeta enano, si somos más estrictos) más cercano a nosotros en el cinturón de Kuiper, y es que esta región vertiginosa de cuerpos en rotación comienza más allá de la órbita de Neptuno, a unas 30 unidades astronómicas (o UA, unidad equivalente a la distancia entre el Sol y la Tierra), y que se extiende hasta unas 50 UA.

            Probablemente lo más interesante del cinturón de Kuiper es que se trata de una zona mayormente desconocida para los científicos, la cual se cree que debe estar poblada por cientos de miles de cuerpos congelados con diámetros mayores a 100 kilómetros, y más de un billón de cometas circundándolo. La idea de escudriñar en los recovecos más íntimos del cinturón de Kuiper resulta fascinante no solo por ser la verdadera caja de hielo del sistema solar, con temperaturas en superficie de alrededor de -230°C, sino principalmente porque consiste en una región desconocida. De hecho, el primer KBO fue descubierto el año 1992.

            La misión, en rigor, aún no está aprobada, y aunque estamos hablando de un objeto que está a más de 1.6 mil millones de kilómetros de Plutón, llegar al KBO es como “una caminata en el parque”, sentenció Alan Stern, investigador principal de la misión de New Horizons hacia Plutón. El equipo científico enviará una solicitud formal a la NASA para la misión a principios de 2016, y espera que New Horizons llegue aún más cerca de lo que estuvo de Plutón. Pese a que aún no ha sido formalmente aceptada, ya se le dio impulso a la sonda espacial en dirección a MU69. El día jueves 22 de octubre se realizó la primera de 4 maniobras que la dirigirán hacia el KBO. El 25 de octubre se activaron los propulsores a base de hidracina nuevamente por más de 25 minutos. La tercera maniobra estaba fechada para el miércoles 28, y la última para el día 4 de noviembre. Debemos recordar que por la distancia a la que se encuentra New Horizons, el equipo no recibe información certera de que las maniobras resultaron bien hasta dentro de varias horas. ¡Y es que el suspenso no cesa!

            Encontrarse con 2014 MU69 nos podría dar información no solo acerca de la acreción (una de las teorías de cómo se formaron los planetas, por discos de acreción), sino además de los períodos de gestación del sistema solar mismo, y de cómo se formó. Ahora no queda más que sentarnos a esperar hasta 2019 para ver las primeras fotografías de este pequeño cuerpo celeste y confiar en que nos recibirá con el mismo corazón de bienvenida con que nos saludó Plutón, en busca de nuevos horizontes.

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