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Curiosidades del río Nilo, el más largo del mundo

El río Nilo, considerado el más largo del mundo, mide aproximadamente 6,853 kilómetros de largo, pero su medida exacta es debatible. Fluye hacia el mar mediterráneo a través de 11 países: Tanzania, Kenia, Etiopía, Eritrea, Sudán del Sur, Sudán y Egipto.

El río tiene dos afluentes mayores: El Nilo Blanco, considerado la corriente principal; y el Nilo Azul, el cual lleva dos tercios del volumen de agua del río y la mayoría del limo.

El Nilo Blanco empieza en el lago Victoria, el más grande de África, el cual toca países como Uganda, Kenia y Tanzania. Pero el lago Victoria no necesariamente provee de agua al río porque el lago tiene varias fuentes que le alimentan de agua que vienen de las montañas que le rodean. En 2006, el explorador británico Neil McGrigor dijo haber viajado hasta la fuente de agua más distante del Nilo al inicio del río Kagera, el cual provee más agua al Lago Victoria.

Pero los expertos no están de acuerdo con cuál de las fuentes del Kagera es la más larga y distante. Sería Ruvyironza en Burundi o el Nyabarongo en el Bosque Nyungwe en Rwanda.

Menos discutible es la fuente de agua del Nilo Azul en el Lago Tana de Etiopía. Este se encuentra con el Nilo Blanco cerca de la capital de Sudán, Khartoum. De ahí fluye hacia el norte a través del desierto en Egipto y finalmente fluye hacia el Mar Mediterráneo.

El Delta del Nilo

Las aguas del Nilo fluye en un volumen promedio de 300 millones de metros cúbicos por día. Toma aproximadamente tres meses para que las aguas cerca del pueblo de Jinja, Uganda, lleguen al Mar Mediterráneo.

El Delta del Nilo mide 161 kilómetros de largo de norte a sur, y comprende 241 kilómetros de costa egipcia, desde Alexandria al oeste y Puerto Said en el este. Es uno de los deltas de río más grande a nivel mundial con al menos 40 millones de habitantes. Poco antes de llegar al Mar Mediterráneo, el río se separa en dos ramas principales, la rama Rosetta(al oeste) y la Damietta (al este).

Mitología del Nilo

Desde historias de faraones y cocodrilos come hombres hasta el descubrimiento de la piedra Rosetta, fue aquí donde nació la civilización egipcia alrededor del año 3000 a.C. El Nilo no sólo era fuente de vida para los antiguos egipcios, sino para millones de personas en la actualidad.

Conocido como “el padre de la vida” y “la madre de todos los hombres”, el Nilo era el centro del Antiguo Egipto. En el lenguaje antiguo de los egipcios, el Nilo era llamado H’pi o Iteru, que significa río. También lo llamaban Ar o Aur, que significa negro, en referencia al limo negro que deja después de su inundación anual.

Este río era primordial para el crecimiento de las riquezas y poder de los Antiguos Egipcios. Ya que son pocas las veces que llueve en Egipto, las inundaciones anuales daban a las personas un oasis fértil para la agricultura.

El Nilo es asociado con muchas deidades que los Egipcios creían que estaban relacionadas con las bendiciones y maldiciones de la tierra, clima y la abundancia.

En algunos mitos es considerado una manifestación del dios Hapi el cual bendecía la tierra con abundancia. Se creía que Isis, la diosa del Nilo y la dadora de vida, había enseñado a las personas el cómo trabajar con la tierra.

Inundación del Nilo

Cada año, pesadas lluvias de verano derretían el hielo en las montañas de Etiopía y llenaban el Nilo Azul de agua que superaba su capacidad. El agua extra quedaba estancada sobre el desierto de Egipto. Cuando la inundación cesaba, una gruesa capa de limo negro o lodo era dejada en el suelo. Este creaba un suelo rico y fértil para las plantaciones, lo que lo hacía vital para estas tierras con poca lluvia. Aproximadamente un 96% del sedimento llevado por el Nilo se origina en Etiopía. El agua de limo era conocida como tierra negra, y las tierras en lo profundo del desierto como tierra roja.

Cada año los egipcios esperaban con ansias este suceso y agradecían a los dioses por esta bendición. Si las inundaciones eran muy reducidas, habrían tiempos difíciles con poca comida. Si las inundaciones eran muy extensas, podría dañar las villas aledañas.

Esto dividía el calendario egipcio en tres fases basado en este ciclo de inundaciones: Akhet, la primera estación del agua en la que se cubría el periodo de inundación entre junio y septiembre; Peret, el tiempo de la siembra desde Octubre a mediados de Febrero; y Shemu, el tiempo de las cosechas entre mediados de febrero y el final de Mayo.

Actualmente no se necesita esperar las inundaciones ya que no representa una molestia para nuestra sociedad moderna. Pero aunque las inundaciones ya no ocurren en el Nilo, la memoria de estas bendiciones aún son celebradas en Egipto, mayormente como una atracción para los turistas.

Compartiendo el Nilo

Debido a que 11 países deben compartir un recurso tan precioso, es normal que haya disputas. La Iniciativa de la Cuenca del Nilo (NBI), es una asociación intergubernamental formada en 1999 entre los Estados de la Cuenca. Ésta provee un foro de discusión y coordinación entre los países para ayudar a administrar y compartir los recursos del río.

Joseph Awange es profesor asociado en el departamento de ciencias espaciales en Curtin University en Australia. Utilizando satélites, ha estado monitoreando el volumen de agua en el río y ha estado reportando los hallazgos a los países de la cuenca para que puedan planificar el uso sostenible de los recursos del río.

Por supuesto, conseguir que todos los países estén de acuerdo en lo que creen es un uso justo y equitativo de los recursos del Nilo no es fácil. Según Awange, Los países más bajos(Egipto y Sudán) utilizan un tratado antiguo que firmaron con Gran Bretaña hace décadas para imponer condiciones irreales para el uso de agua a los países superiores. Por esta razón, algunos países, por ejemplo, Etiopía, han decidido ignorar el tratado y están ocupados construyendo grandes represas hidroeléctricas dentro del Nilo Azul.

Awange se refiere a la Gran Presa Renacimiento Etíope (GERD), actualmente en construcción en el Nilo Azul. Se encuentra a poco más de 480 kilómetros al noroeste de la capital de Etiopía, Addis Abeba. Una vez terminada, la GERD será la mayor represa hidroeléctrica de África y una de las más grandes del mundo. Desde que inició el proyecto en el 2011 ha habido controversias, ya que las naciones bajas dependen en gran medida de las aguas del Nilo por su agua potable, la agricultura y las necesidades industriales.

Vida salvaje en el Nilo

El río Nilo y sus orillas presentan una abundante variedad de vida animal. Éstos incluyen rinocerontes, piranhas de áfrica, enormes pez gato Vundu,  hipopótamos, ñus, babuinos, ranas, langostas, tortugas y más de 300 especies de aves. Cientos de miles de aves acuáticas pasan el invierno en el delta del Nilo. Esto incluye las concentraciones de gaviotas pequeñas y charranes bigotes más grandes del mundo.

Posiblemente el animal más temido y conocido es el cocodrilo del Nilo. Este temible depredador tiene una reputación como come hombres. Los cocodrilos del Nilo pueden alcanzar longitudes de 5.4 a 6 metros, y a diferencia de sus primos americanos, pueden ser muy agresivos hacia la gente. Se estima que alrededor de 200 personas son asesinados por estos reptiles.

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