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¿Cuánto tiempo vive una especie antes de extinguirse?

La imponente ballena azul (Balaenoptera musculus) ha surcado los océanos de la Tierra durante unos 4,5 millones de años, mientras que los neandertales desaparecieron en unos cientos de miles de años. Pero, ¿estas criaturas son representativas de las especies en general? ¿Cuánto tiempo suelen vivir las especies antes de extinguirse?

Créditos: elpopular.pe


La verdad es que la respuesta que encontramos hoy podría ser muy diferente a lo que debería ser. Debido a la destrucción del hábitat, el cambio climático y una variedad de otros factores, las plantas y los animales están desapareciendo del planeta más mucho rápido que en otros momentos de la historia. Algunos expertos señalan que estamos en el sexto evento de extinción masiva. Pero incluso en períodos más "tranquilos" de la historia de la Tierra, la respuesta siempre ha variado según el tipo de especie que se esté observando. En el caso de los mamíferos, la especie promedio existe durante 1 millón a 2 millones de años, según un artículo de la revista People & The Planet.


Sin embargo, este promedio no se mantiene durante todos los períodos geológicos y para todos los mamíferos. El promedio para los mamíferos de la Era Cenozoica (hace 65 millones de años) es de 3,21 millones de años, siendo que los mamíferos más grandes duran más que los mamíferos más pequeños, según un estudio publicado en 2013 en la revista Integrative Zoology. Ahora para los invertebrados, la duración es aún más impresionante; viven en promedio entre 5 millones y 10 millones de años.


Sin embargo, estas cifras son controvertidas en el mundo científico. Los expertos aún no se ponen de acuerdo sobre la cantidad promedio de tiempo que las especies de cualquier animal viven antes de extinguirse. Si bien el registro fósil documenta cuándo aparece y desaparece una especie, este deja un amplio margen de error porque las condiciones deben ser hipotéticamente perfectas para que se formen estos fósiles, y esas condiciones no siempre están presentes.


Extinción de fondo


Para otros expertos, en tanto, estas estadísticas de longevidad no son tan útiles de todos modos. Stuart Pimm, un destacado experto en extinciones y ecologista de la conservación de la Escuela de Medio Ambiente Nicholas de la Universidad de Duke, en EEUU, dijo que prefiere pensar en la extinción en términos de cuántas especies mueren cada día, mes o año.


"Es más fácil pensar en términos de tasa de muerte, en gran parte porque hay algunas especies que viven mucho tiempo mientras otras tienen una vida corta, por lo que el promedio realmente no te ayuda tanto como podrías pensar". dijo Pimm.


Esta tasa de muerte de la especie, llamada tasa de extinción de fondo, también es controvertida. Pimm se atrevió a dar una cifra que cubre todos los tiempos (excluyendo las extinciones masivas): una extinción de especies por cada millón de especies por año. Eso significa que si hubiera un millón de especies en el planeta, una se habría extinguido cada año. (Hoy en día existen alrededor de 8,7 millones de especies en el planeta, según un estudio de la revista PLOS Biology). Sin embargo, otros expertos estiman que las especies suelen morir a una tasa de 0,1 especies por millón por año y otras a dos especies por millón por año, según un artículo de investigación de la revista Science Advances.


La tasa de extinción actual es mucho más alta que cualquiera de estas predicciones sobre el pasado, unas 1.000 veces más que la estimación de la tasa de extinción de fondo de Pimm. Sin embargo, "no todo el mundo está de acuerdo en cuán acelerada es ahora la extinción de las especies". dijo Tierra Curry, científico principal del Centro para la Diversidad Biológica en Oregon, EEUU. Algunos expertos estiman que la tasa de extinción actual es solo 100 veces más rápida, mientras hay otros en el otro extremo que señalan que es 10,000 veces más rápida.


Hay varias razones por las que varían las estimaciones de la tasa de extinción actual. "La tasa de extinción se basa en cuántas especies hay en la Tierra y qué tan rápido se extinguen", dijo Curry. "Nadie sabe realmente la respuesta a esa pregunta. Alrededor del 90% de las especies vivas, principalmente insectos, probablemente no tengan nombre aún. Y si los investigadores no saben que existió una especie, no sabrán que se extinguió." agregó Pimm. Otra complicación es que puede ser difícil saber cuándo las especies están muertas. El hecho de que los investigadores no hayan visto una especie durante varios años no significa que esta haya desaparecido para siempre. Y los cálculos pueden volverse más difíciles cuando las especies están extintas en la naturaleza pero viven en los zoológicos.


Aunque existe una cosa en la que los expertos están de acuerdo, y es que la tasa de extinción moderna es alta. "Las especies se están adaptando tan rápido como pueden", dijo Pimm. "Pero infelizmente para muchos la suerte se les acaba y no se adaptarán lo suficientemente rápido".


Fuentes: Revista Science Advances, Revista PLOS Biology, LiveScience.com, Revista People & The Planet

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