¿Pueden Contar los Animales?

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La capacidad de resolver problemas matemáticos complejos es una característica que diferencia a los seres humanos del resto del reino animal. Sin embargo, algunos animales parecen tener al menos una capacidad matemática básica y en cierto sentido, sí podrían contar.

Antecedentes y Experimentos

A principios del año 1.900, en Berlín, el caballo Clever Hans atrajo la atención de todo el mundo cuando su entrenador mostró que el equino podía contar (y resolver problemas matemáticos) golpeando sus pezuñas para indicar un número o una opción correcta entre varias alternativas. Más tarde, los investigadores descubrieron que el caballo en realidad no tenía habilidades matemáticas, sino impresionantes destrezas de observación, pues, resultó que Hans fue puesto a prueba y no pudo responder a ciertas preguntas que previamente habían sido formuladas por otros interlocutores. No pudo hacerlo porque en realidad él sólo leía señales minuciosas faciales y corporales para determinar las respuestas correctas.

Y si bien hace más de un siglo el caballo Clever Hans falló su prueba de matemática, los estudios realizados en décadas recientes han demostrado que muchas especies tienen un “sentido numérico” o por lo menos una cierta capacidad de discriminar entre diferentes cantidades de objetos.

Científicos y expertos en el área de la cognición animal, acogen la posibilidad de que después de los humanos, los primates sean los que posean las habilidades numéricas más avanzadas. A finales de la década de 1980, investigadores demostraron que los chimpancés podían contar el número de chocolates que había dentro de dos tazones (hasta cinco piezas de chocolate en cada tazón), compararlos y elegir, correctamente, el más abundante de los dos con un 90% de éxito. Veinte años después, otros investigadores demostraron que los monos rhesus podían contar rápidamente numerosos objetos reflejados en una pantalla con un 80% éxito, mismo resultado que obtuvieron estudiantes universitarios.

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Los macacos Rhesus, también denominados monos Rhesus, son una especie muy destacada a la hora de resolver problemas matemáticos. Foto: Wikimedia.org

En experimentos posteriores, científicos demostraron que los monos podían hacer matemática a través de los sentidos, haciendo coincidir y relacionar la cantidad de sonidos que escuchaban con la cantidad de formas que veían en una pantalla. Así también, los leones parecen tener un sentido numérico relacionado con el sonido, puesto que investigaciones mostraron que una manada de felinos eligió acercarse o alejarse de rugidos “intrusos” (reproducidos artificialmente desde un parlante) dependiendo de la relación entre la cantidad de animales que parecían estar rugiendo y de cuántos miembros pertenecían al propio grupo. Algunos otros mamíferos, incluidos los lobos y osos negros, también han demostrado la capacidad de poder discriminar entre cantidades.

Las abejas, por ejemplo, a menudo son alabadas por su extraordinaria capacidad cognitiva, incluidas sus habilidades para tomar decisiones y su capacidad de aprendizaje social. De hecho, desde hace tiempo los científicos saben que dichos insectos pueden contar –al menos hasta cantidades de 4. Algunos investigadores de la década de 1990 mostraron que las abejas domésticas saben cuánto han alejado de su colmena contando diferentes puntos de referencia (hasta cuatro), pues en las pruebas experimentales que fueron modificados tales puntos éstas quedaron confundidas.

A diferencia de las abejas, los peces no suelen ser conocidos por su inteligencia (aunque ya fue capturado un pez que utilizaba una “herramienta” de roca para romper una almeja). No obstante, estos animales también tienen un sentido numérico: estudios hechos en guppies muestran que los peces elegirán, preferentemente, unirse a cardúmenes que tengan más peces y por tanto, más seguros.

Una Habilidad Innata

Algunos estudios sugieren que el sentido numérico puede ser algo con lo que nacen ciertos animales. En 2015, científicos descubrieron que polluelos de hasta 3 días de nacidos, podían identificar cantidades pequeñas e incluso comprender números en una “recta numérica” extendida de izquierda a derecha, similar a como lo hacen los humanos. Sin embargo, otros investigadores han señalado que estos animales a menudo muestran cierta tendencia espontánea a girar hacia la izquierda o hacia la derecha, lo que pudiera ocasionar una distorsión en los datos.

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A pesar de no ser mamíferos, los polluelos cuentan con habilidades numéricas destacables. Foto: Pixabay.com

En cualquier caso, científicos y expertos en cognición saben que nuestro sentido numérico no es único en el reino animal. De hecho, experimentos han demostrado que incluso puede no ser algo exclusivo de los animales, ya que la Venus flytraps (planta carnívora) también podría “contar”.

Fuentes: LiveScience.com, Wikipedia.org

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